Muchas personas están usando chatbots para crear avatares digitales de sus familiares fallecidos. Para algunos, esto representa un consuelo, mientras que otros experimentan una sensación de malestar.

Stephenie Lucas Oney, de 75 años, todavía busca consejo en su padre. Se pregunta sobre su manejo del racismo y cómo logró triunfar a pesar de los obstáculos.

Las respuestas vienen de la vivencia de William Lucas, un hombre afroamericano de Harlem, Nueva York, quien fue policía, agente del FBI y juez. Pero Oney no habla directamente con él; su padre falleció hace más de un año.

En su lugar, ella escucha las respuestas, con la voz de su padre, a través de su teléfono usando HereAfter AI, una aplicación que utiliza inteligencia artificial para generar respuestas basadas en entrevistas previas a su muerte en mayo de 2022.

Aunque su voz le brinda consuelo, Oney menciona que creó el perfil principalmente para sus hijos y nietos. “Deseo que escuchen su voz hablando de estas experiencias”, explicó Oney, una endocrinóloga de Grosse Pointe, Michigan. “No solo a través de mis palabras, sino desde su perspectiva y tiempo”.

El uso de la IA para comunicarse con seres queridos fallecidos está ganando popularidad, pero también plantea dilemas éticos y ha generado inquietud entre quienes lo han probado.

HereAfter AI fue lanzada en 2019, dos años después de StoryFile, que produce videos interactivos donde los sujetos parecen tener contacto visual, respirar y parpadear mientras contestan preguntas. Ambos sistemas generan respuestas de las entrevistas a preguntas como “cuéntame sobre tu infancia” o “¿cuál ha sido tu mayor desafío?”.

Mark Sample, profesor de estudios digitales en el Davidson College y quien enseña un curso llamado “La muerte en la era digital”, no se sorprende por esta tendencia. “Con cada nueva tecnología surge el deseo de usarla para conectar con los fallecidos”, dijo, recordando el fallido intento de Thomas Edison de inventar un “teléfono espiritual”.

StoryFile ofrece una versión “high-fidelity” que involucra una entrevista en estudio, pero también hay una versión más sencilla que solo requiere de una laptop y una webcam. Stephen Smith, cofundador de StoryFile, utilizó esta tecnología con su madre, Marina Smith, educadora sobre el Holocausto. Su avatar respondió preguntas en su funeral en julio.

Cerca de 5000 personas han creado perfiles en StoryFile, incluyendo al actor Ed Asner, quien fue entrevistado ocho semanas antes de su muerte en 2021.

El hijo de Asner, Matt Asner, se sorprendió al ver el StoryFile de su padre, que parecía mirarlo y responder preguntas.

«Me dejó asombrado. Fue increíble cómo pude interactuar con mi padre de una manera tan relevante y significativa, con su propia personalidad. Ese hombre a quien tanto extraño, mi mejor amigo, estaba allí», expresó Asner.

Matt incluyó el archivo en el funeral de su padre. Algunos asistentes se conmovieron, según contó, pero otros se sintieron incómodos.

«Para algunas personas parecía mórbido y les causaba miedo. Yo no pienso así, pero entiendo que puedan sentirlo de esa manera», agregó.

‘Un poco complicado de ver’ Lynne Nieto también comprende estos sentimientos. Ella y su esposo, Augie, fundador de Life Fitness, una empresa de equipos de gimnasia, crearon un StoryFile antes de que él falleciera en febrero debido a la esclerosis lateral amiotrófica (ELA). Pensaron en usarlo en el sitio web de Augie’s Quest, la fundación sin fines de lucro que establecieron para recaudar fondos para la investigación de la ELA. Tal vez sus nietos querrían verlo algún día.

Nieto vio por primera vez el archivo de su marido unos seis meses después de su fallecimiento.

«No es fácil, fue complicado de ver», reconoció, y comentó que le recordó sus conversaciones de los sábados por la mañana, siendo una experiencia bastante intensa.

Estas reacciones son comunes. Estos productos desafían a los consumidores a enfrentar algo que normalmente evitan: la mortalidad.

«La gente suele ser reticente a pensar en la muerte y la pérdida», dijo James Vlahos, cofundador de HereAfter AI, en una entrevista. «Podría ser difícil comercializarlo porque obliga a las personas a enfrentarse a una realidad en la que preferirían no pensar», explicó.

HereAfter AI se originó de un chatbot que Vlahos creó de su padre antes de que muriera de cáncer de pulmón en 2017. Vlahos, experto en inteligencia artificial conversacional y periodista, escribió sobre su experiencia para Wired y pronto comenzó a recibir solicitudes de personas que querían un bot de su madre, esposa, etc.

«No lo veía como un negocio al principio», recordó Vlahos. «Pero luego se hizo evidente: esto tenía que ser una empresa».

Una cuestión de consentimiento y perspectiva Como con otras innovaciones de la IA, los chatbots que emulan a personas fallecidas plantean dilemas éticos.

En última instancia, se trata de consentimiento, según Alex Connock, profesor de la Escuela de Negocios Saïd de la Universidad de Oxford y autor del libro «The Media Business and Artificial Intelligence».

«Como todas las cuestiones éticas en la IA, se reduce al permiso. Si se hace con conocimiento y voluntariamente, creo que la mayoría de los problemas éticos pueden resolverse bastante fácilmente», comentó.

Sin embargo, los efectos en los seres queridos que quedan aún no están del todo claros.

David Spiegel, profesor asociado de psiquiatría y ciencias del comportamiento en la Escuela de Medicina de Stanford, sugiere que herramientas como StoryFile y HereAfter AI pueden asistir a las personas en el manejo del duelo, similar a cómo se revisan viejos álbumes de fotos.

“Lo importante es mantener una percepción realista de lo que se está observando: no es que la persona continúe viva, interactuando contigo, sino que estás viendo lo que dejó atrás”, afirmó.

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